El arroz y su parque en el Tolima

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El Parque Nacional del Arroz, en Alvarado, le rinde homenaje a un cultivo que es símbolo de la gastronomía del Tolima y de Colombia. Recorrido entre campos sembrados de este cereal.

El TransGuaira es un tractor que arrastra dos plataformas metálicas desde las que los viajeros aprecian los arrozales en el Parque Nacional del Arroz. Foto: Juan Uribe

El TransGuaira es un tractor que arrastra dos plataformas metálicas desde las que los viajeros aprecian los arrozales en el Parque Nacional del Arroz, en Alvarado (Tolima). Foto: Juan Uribe

A ambos lados de la carretera que conecta a Ibagué con Mariquita, en el norte del departamento del Tolima, se extienden hectáreas encendidas con tonos intensos de verde. Se desparraman en dirección a las montañas de la cordillera Central y hacia la ribera del Magdalena, la principal arteria fluvial de Colombia, y bajo el sol limpio de la mañana apuntan al cielo azul con sus espigas.

En estos terrenos, que a un ojo poco acostumbrado podrían parecerle simplemente estar repletos de una variedad de pasto alto, crece un grano fundamental para la identidad nacional. Son lotes de arroz, cuya importancia se refleja en platos representativos de la riqueza de los fogones tradicionales colombianos como la bandeja paisa, un clásico muy popular en el centro del país; y el arroz con coco, de cuyo sabor no se puede prescindir en las costas Pacífica y Atlántica.

La vía continúa hacia el norte, atravesando planicies en las que los matices de verde y amarillo se alternan según el grano esté más o menos maduro para recolectarse. En Alvarado, antes de llegar al municipio de Venadillo, los viajeros pueden detenerse en el Parque Nacional del Arroz para conocer sobre el proceso de producción de este cereal, del que estudios científicos recientes han encontrado que se comenzó a cultivar en China hace 9.000 años.

Allí, en la hacienda La Guaira, se ha creado un emprendimiento que busca acercar a los turistas a la esencia del campo en el Tolima de una manera similar a como lo han hecho sitios entre los que están Recuca, Panaca y el Parque Nacional del Café, que han florecido en el departamento del Quindío para establecer lazos entre la vida urbana y la rural.

Ever Rodríguez guía a los turistas durante el recorrido por los lotes de arroz en la hacienda La Guaira. Foto: Juan Uribe

Ever Rodríguez guía a los turistas durante el recorrido por los lotes de arroz en la hacienda La Guaira, en Alvarado (Tolima). Foto: Juan Uribe

La idea de hacer un parque temático alrededor de la cultura y las costumbres tolimenses comenzó a tomar forma en 2009 y se ha convertido en una opción de entretenimiento y aprendizaje para familias que vienen de otros municipios del departamento, y también del extranjero. Ever Rodríguez, uno de los guías que acompañan a los visitantes, asegura haber atendido a viajeros de Estados Unidos, Corea, Paraguay y España, entre otros países.

Sale el TransGuaira

Luego de dejar atrás las instalaciones de la hacienda, que cuenta con cabañas para alojarse y piscina, comienza el recorrido. Los turistas van en el TransGuaira, un tractor que arrastra dos plataformas metálicas techadas que están instaladas sobre ruedas y equipadas con asientos en los que caben cerca de 30 personas.

El plan incluye visitas a la antigua estación Caldas del ferrocarril, donde existe un museo que conserva objetos que se empleaban en las fincas en el siglo XX; y al molino del que salen tres variedades de arroz (La Guaira, Doña Helena y El Rhin). Igualmente, a una especie de parqueadero en el que se observan vehículos antiguos que facilitaban la producción de arroz, como tractores y combinadas (máquinas cosechadoras).

Después de echarle un vistazo a la historia de la hacienda se inicia el trayecto que permite apreciar los sembradíos.

El camino destapado avanza apretado entre ceibas, mamoncillos, tecas, melinas y otros árboles nativos que han hecho parte de un programa de reforestación en el que también se han plantado 800.000 guaduas. El paisaje lo completan cientos de ejemplares cebú Brahman, especiales para ganadería; y una laguna que es hogar de tilapias y babillas.

Quienes visitan el Parque Nacional del Arroz, en Alvarado (Tolima), pueden refrescarse en el charco La Olleta. Foto: Juan Uribe

Quienes visitan el Parque Nacional del Arroz, en Alvarado (Tolima), pueden refrescarse en el charco La Olleta. Foto: Juan Uribe

Un descanso del sol y del polvo que las llantas del tractor levantan se disfruta en el charco La Olleta, un lago enmarcado por rocas de unos 10 metros de altura por las que resbalan tres cascadas. Allí, mariposas negras con bordes rojos en las alas vuelan entre hojas secas que el viento desprende de los árboles mientras el guía reparte salvavidas y está pendiente de ayudar a quienes lo necesiten.

El agua cae con fuerza y masajea la espalda y el cuello; y los juegos de luces y sombras que el follaje proyecta en el agua hacen olvidar por momentos los verdes y amarillos vivos que, fuera de esta suerte de piscina con techo vegetal, colorean los terrenos sembrados de arroz.

La combinada, una máquina cosechadora de arroz, se ve con frecuencia en los campos del norte del Tolima. Foto: Juan Uribe

La combinada, una máquina cosechadora de arroz, se ve con frecuencia en los campos del norte del Tolima. Foto: Juan Uribe

 

Los colores del arroz

José Luis Gaviria, agricultor que cultiva arroz en municipios del sur del Tolima como Espinal, Guamo y Saldaña, explica cómo se diferencia el arroz en sus distintas etapas. “Luego de unos 70 días de haber sido sembrado, al arroz le empieza a salir la espiga, que inicialmente es erecta. Cuando gana peso comienza a cambiar de color y se pone amarillo. Eso significa que ya está maduro”, dice Gaviria al añadir que el proceso dura cerca de 120 días.

 

La clave de un buen arroz

El clima es un factor que hace de la zona donde se encuentra el Parque Nacional del Arroz un sitio ideal para producir este cereal. Según Guillermo Silva, quien lo cultiva desde hace 45 años, la región de la meseta de Ibagué – donde se encuentra la hacienda La Guaira – cuenta con la ventaja de tener una temperatura que ronda los 23 grados centígrados.

“Allí el clima no es tan caliente como en Ambalema, donde se pasa de los 30 grados. Si la temperatura es muy alta, el cultivo no rinde igual”, afirma este agricultor al señalar que en el país hace falta investigación para producir mejores semillas resistentes a las plagas. Por esta razón – explica – en Ecuador se pueden recolectar 12 toneladas por hectárea mientras que en Colombia esa cifra ronda las 5 toneladas.

De acuerdo con José Luis Gaviria, agricultor que cultiva arroz, un problema grave que desde hace tres años afronta este producto es la llegada al país de arroz importado con cero arancel. “Ahora se produce menos arroz nacional a causa de los precios de la tierra, los insumos, los agroquímicos, la maquinaria y el acpm. Todo eso hace casi imposible competir con países como Ecuador, Perú, Uruguay Venezuela”, cuenta.

Esta es la piscina del Parque Nacional del Arroz, en Alvarado (Tolima). Foto: Juan Uribe

Esta es la piscina del Parque Nacional del Arroz, en Alvarado (Tolima). Foto: Juan Uribe

 

Para ir al Parque Nacional del Arroz

El Parque Nacional del Arroz cuenta con 10 cabañas en las que pueden alojarse en total hasta 60 personas. Una de las casas destinada para los turistas está equipada con nueve camas. Vía de Alvarado a Piedras, Km. 2. www.parquenacionaldelarroz.com; (8) 262 1205; 315 391 4777.

 

Tolima es número uno en arroz

Un estudio del Dane publicado en 2013 estableció que los departamentos que más contribuyen a la producción nacional de arroz son: Tolima, con una participación promedio del 28,9 por ciento; Meta (19,7 por ciento), y Casanare (16 por ciento).

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